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Los estudiantes de UCL lanzan una empresa social con el objetivo de resolver la inseguridad alimentaria mundial

4 de abril de 2019

Charlamos con dos de los fundadores, Kisum Chan y Lincoln Lee sobre los planes para Rice Inc. después de ganar el premio Hult de $ 1 millón.

UCL Hult Prize Winners with former President Bill Clinton

Esta vez, el año pasado, Lincoln Lee (Biomedical Science) y Kisum Chan (Biomedical Science) fueron estudiantes regulares de segundo año en UCL provenientes de Malasia y Hong Kong, respectivamente. Hoy en día, la pareja tiene su propia empresa social, Rice Inc., que podría cambiar las vidas de más de 49 millones de personas para el 2025.

Su plan es hacer que el secado de arroz rápido, efectivo y asequible esté disponible para los pequeños agricultores en Myanmar, Vietnam, Malasia y Filipinas, que generalmente pierden alrededor del 20 por ciento de su cosecha en el proceso de secado.

“En este momento, los agricultores de arroz están utilizando las prácticas agrícolas tradicionales para secar su arroz, lo que implica poner el arroz al sol. El problema con este método es que el arroz está abierto a los elementos, en cualquier momento podría llover, un vehículo podría pasar, incluso las vacas pueden venir y comer el grano ", explica Kisum.

Al proporcionarles a estos agricultores secadores alimentados con biomasa, el arroz está protegido del clima y las plagas y se seca hasta 24 veces más rápido. Las máquinas funcionan con cáscaras de arroz, actualmente un subproducto desperdiciado de la industria. El resultado ahorrará 15 mil millones de tazones de arroz en los próximos 6 años.

Un momento de bombilla

El dúo, originalmente un cuarteto con sus compañeros de equipo Julia Vannaxay (MSci Statistical Science) y Vannie Koay (BSc Economics), tuvo la idea mientras se preparaba para el Premio Hult.

El Premio Hult es un concurso internacional que se enfoca en el lanzamiento de empresas sociales disruptivas y centradas en el impacto. Cada año, el premio propone un desafío audaz alineado con un problema global acuciante para que los equipos resuelvan la oportunidad de ganar $ 1 millón en fondos semilla. En 2018, el desafío consistía en aprovechar el poder de la energía para impactar a más de 10 millones de vidas.

Mientras hacían una lluvia de ideas para encontrar una solución, el equipo se esforzó por encontrar una idea que resuena. "Nada parecía pegarse. Así que decidimos en lugar de buscar una solución a un problema que no existe, en su lugar, encontremos un problema ", dijo Lincoln. El equipo comenzó a investigar industrias clave hasta que encontraron una estadística que no podían ignorar.

“Nos topamos con un artículo que decía que el 80 por ciento de todo el arroz se desperdicia antes de que llegue al mercado. Como una persona que come arroz a diario, esta estadística fue asombrosa ", dijo Lincoln. "Más tarde descubrimos que el artículo era falso y que la pérdida real está cerca del 20 por ciento, pero la semilla se sembró y sabíamos que queríamos trabajar en la industria del arroz".

Habiendo superado la ronda UCL y los regionales de Londres, el equipo viajó a Myanmar para probar su idea, el proceso fue más difícil de lo que habían previsto. Gracias a la asistencia del departamento de Innovación y Empresa de UCL, el equipo pudo obtener dinero para financiar su programa piloto, que fue fundamental para que el equipo pudiera ganar la próxima ronda del premio.

"Hemos cambiado mucho después de la ronda UCL. Pasamos las operaciones piloto de Vietnam a Myanmar, nos dimos cuenta de que nuestra maquinaria inicial no era lo que querían los agricultores y descubrimos que nuestro modelo de negocio no funcionaría ", dijo Kisum. "Pero el viaje nos ayudó a reunir datos realmente importantes".

Después de la prueba piloto, el equipo trabajó en el desarrollo de un negocio sólido que ahora está trabajando activamente para resolver la inseguridad alimentaria mundial, permitiendo a las generaciones saltar el círculo de la pobreza y crear ecosistemas más equitativos de oferta y demanda sin afectar negativamente los recursos finitos del mundo. Sorprendentemente, lograron todo esto mientras estudiaban a tiempo completo en la universidad.

"Fue una implacable priorización en todos los puntos", dijo Kisum. “Hubo este constante malabarismo de tareas. Creo que lo más importante para nosotros, y lo que nos hizo exitosos, creo, fue que nunca dejamos de hacer malabares. Nunca nos dimos por vencidos. Una vez que supimos lo que necesitábamos para mantener nuestras calificaciones, pusimos todo lo demás en Rice Inc. "

El momento ganador

En comparación con otros cinco equipos, uno de los cuales también estaba trabajando dentro de la industria del arroz, la pareja no podía creer que hubieran ganado cuando el nombre de su equipo fue nombrado como los ganadores.

"Era como de fuera de este mundo. Me sorprendió pero también me sentí aliviado. Habíamos puesto mucho trabajo en el proyecto y estábamos sometidos a tanta presión durante todo el tiempo, para que finalmente nuestro arduo trabajo llegara a buen término fue increíble. En algunos aspectos, se sentía como si se hubiera levantado una gran presión de nuestros hombros ", comentó Lincoln.

Kisum dijo: "Hay un momento que aprecio profundamente: estábamos subiendo al escenario y todos estaban gritando y miré hacia la primera fila y vi a nuestros mentores y a los que habían ayudado en el camino". Tuvimos mucho apoyo del programa Hult Prize pero también de UCL y de nuestra propia facultad. Fue increíble, como algo salido de una película ".

Cuando dos mundos chocan

Tanto Lincoln como Kisum admiten que nunca se imaginaron a sí mismos persiguiendo una carrera en la empresa social. "Siempre pensé que hacer dinero y ayudar al mundo eran mutuamente excluyentes", admite Lincoln. “Cuando en Myanmar, una mujer se acercó y comenzó a agradecernos abundantemente. Explicó que sin los secadores no habría podido vender su arroz esa temporada. Para una persona que solo tiene dos cosechas al año y la agricultura es su único ingreso, pudimos ahorrar 6 meses de su salario y asegurarnos de que ella pudiera permitirse enviar a sus hijos a la escuela y poner comida en la mesa. Esa fue la diferencia entre lanzarlo en Nueva York y verlo con tus propios ojos. Entonces me impactó: dos mundos totalmente diferentes pero conectados por el concepto de empresa social.

Kisum está de acuerdo y agregó que "ser capaz de ver cómo se puede crear algo de valor de la nada, fue como la magia". Puedes ayudar a la gente simplemente poniendo el esfuerzo y tratando. "Ese fue el punto de inflexión de mi decisión de arriesgarme y comenzar mi propio negocio en lugar de elegir una trayectoria profesional segura y transitada".

Llevando el arroz a los consumidores.

El premio de $ 1 millón se proporciona como una inversión en la empresa, en lugar de una subvención, lo que ayuda a garantizar cierta responsabilidad para la creación de la empresa. Como resultado, el dúo ahora está trabajando en una marca de arroz para el consumidor, llevando el arroz de la granja a la mesa, una idea realmente sugerida por uno de los jueces en la presentación final.

Kisum dijo: "Esperamos que la marca que estamos creando muestre que el hecho de que usted esté vendiendo arroz no significa que no pueda preocuparse por los agricultores y de dónde provienen los productos".

Si está interesado en comprar algo de su arroz o conoce a alguien que quisiera hacerlo, por favorPonte en contacto con Rice Inc.

Lincoln asistirá a la recepción de alumnos que se llevará a cabo en su ciudad natal de Kuala Lumpur el 11 de abril con el Presidente y Provost, el profesor Michael Arthur. La recepción es una oportunidad para que la universidad reconozca sus asociaciones globales y celebre nuestras prósperas comunidades de ex alumnos en todo el mundo. Si desea participar con su comunidad de ex alumnos locales,haga clic aquí.

Más información

Arroz inc.
UCL Innovación y Empresa
Premio Hult